Обычный волчок после раскручивания (в любую сторону) обладает следующими тремя свойствами:
- направление вращения постоянно
- в процессе вращения точка на волчке, касающаяся плоскости, не изменяется
- расстояние от центра тяжести до плоскости в процессе остается тем же, либо уменьшается

На первый взгляд кажется, что эти три свойства должны наблюдаться у любого волчка (не содержащего внутри источника энергии). Однако, необычная форма и неравномерное распределение массы по телу волчка может привести к иному характеру вращения — на первый взгляд, противоречащему законам сохранения: через некоторое время после начала вращения волчок переворачивается и начинает вращаться, касаясь плоскости другой своей точкой; направление вращения изменяется на противоположное, а центр тяжести поднимается. Такие волчки называют китайский волчок или волчок Томсона.

Особо интересно то, что физика китайского волчка чрезвычайно сложна и в настоящий момент изучена частично лишь для нескольких узких классов волчков!